Toen ze 35 jaar geleden met Trital Safety begonnen, deden ze “alles fout wat een mens kan bedenken. Zo vat Theo de Vliegh de start van het bedrijf samen in onvervalst Rotterdams. Maar Theo en broer Jan leerden van hun fouten – en konden recent een prachtig bedrijf verkopen. “Het verkoopproces is voor ons ontspannen verlopen. Arpentus hield ons uit de wind.”

Theo zit op zijn werkplek alsof er niets veranderd is. Nog steeds probeert hij – commercieel als hij is – de hoogste marge te halen. Nog steeds is hij scherp op de kosten. Maar Trital Safety is niet meer zijn eigen bedrijf. Theo hoopt er nog een jaar of vijf te blijven werken. Dat wel. “Maar het is een soort bevrijding dat ik af ben van de zorg voor later”, bekent hij. “Het bedrijf was het pensioen van mij en m’n broer. Als je ouder wordt”, aldus de zestigjarige Theo, “ga je voorzichtiger ondernemen. Zekerheid wordt dan toch ’n ding.”

Zonder broer verder

Nu Theo zijn bedrijf verkocht heeft, is onzekerheid in elk geval géén ding meer. Er is wel iets veranderd. Want broer Jan koos ervoor na de overname het bedrijf door All Safety te verlaten. Zijn functie als financiële man werd deels overbodig. Theo heeft er vrede mee, zeker. “Maar dat bakje koffie ’s morgens, hè…” zegt hij veelbetekenend. “Dat mis je. Het afscheid van m’n broer van het bedrijf was emotioneel. Onderschat het niet. We hebben 35 jaar samengewerkt, en echt wel eens slaande deuren gehad. Maar was de deur dicht, dan was het klaar; zo ging het bij ons.”

Belangrijke lessen

De twee broers bouwden in de loop van de tijd een mooi bedrijf op, gespecialiseerd in beschermende werkkleding en persoonlijke beschermingsmiddelen. Een bedrijf met een vestiging in China, een eigen merk werkkleding, een internationale klantenkring en een strakke organisatie. Goed voor ISO-9001 en ISO-14001. Dat was in de beginjaren wel anders. Theo kan er met gezonde zelfspot op terugkijken. “Vanuit m’n opleiding wist ik wel wat een winst- en verliesrekening was. Maar het gaat pas leven als het om je eigen geld gaat”, grinnikt hij. “Voor sommige lessen hadden we veel tijd nodig. De betekenis van de omloopsnelheid van voorraden is bij ons pas doorgedrongen toen we dertig jaar bezig waren…”

Druk op de knop

Als ooit blijkt of een bedrijf goed georganiseerd is, is het wel bij een due diligence. Het boekenonderzoek door (toen nog potentiële) koper All Safety viel Theo niet zwaar. “Wij konden alles met een druk op de knop aanleveren. Alles ligt bij ons vast in procedures en systemen. Al moet ik benadrukken dat Arpentus ons uit de wind heeft gehouden. Daarbij werkten ze nauw samen met onze accountant Visser & Visser en advocatenkantoor DVAN.”

Alles eruit gehaald

In eerste instantie hadden Theo en Jan geen idee waarom Arpentus een advocaat bij de verkoop betrok. “Nou, die doen wel wat. Want over het geld waren we het binnen anderhalf uur met All Safety eens. Maar daarna ging het over de garanties en voorwaarden. De juridische kennis is daarbij onmisbaar. Je wilt bijvoorbeeld niet dat je na twee jaar ineens een claim krijgt. Als het gaat over de garanties en voorwaarden, heeft Arpentus echt gehaald wat er te halen was”, stelt Theo met genoegen vast.

Niet één slapeloze nacht

Hij blikt terug, mijmerend over de periode van onderhandelingen. Hij denkt aan de wijze waarop Arpentus de leiding nam, aan de spontane lunches met zijn adviseur om even bij te kletsen. “Ik heb er geen slapeloze nacht van gehad, weet je dat? Echt, niet één. Ik ben volledig ontzorgd door Arpentus. In al die tijd heb ik maar één onderhandelingsgesprek hoeven te voeren dat voor mij echt inspannend was. Bij andere gesprekken heb ik vooral de kaders bewaakt. ‘Jongens’, zei ik dan tegen de koper, ‘als jullie tijdens dit spel de doelpalen gaan verzetten, gaat de verkoop niet door.’ Dan had ik de stekker eruit getrokken”, zegt Theo. En het is menens.

Goed voor iedereen

Zo stond Theo erin. Principieel. Voor het geld begon hij niet te ondernemen met zijn broer. En geld alleen was niet leidend bij de verkoop. Hij wilde zijn veertig medewerkers óók een goede toekomst bieden. Sommigen werken al 35 jaar bij het bedrijf, anderen zijn hun zilveren jubileum voorbij. “Daarom heb ik eerder verschillende gegadigden afgewezen. We hóefden het nog niet te verkopen. Bij de overname door All Safety viel echter alles op z’n plek. Beter had het niet gekund!”